La ejecución de Vasco Núñez de Balboa, el adelantado del Mar del Sur

Hoy hace 503 años que el explorador y conquistador Vasco Núñez de Balboa fue decapitado por orden de su suegro Pedrarias Ávila debido a una supuesta traición: “Mentira, mentira; nunca halló cabida en mí semejante crimen; he servido al Rey como leal, sin pensar sino en acrecentar sus dominios.”

Vasco Núñez de Balboa descubrió el 25 de septiembre de 1513 el Mar del Sur buscando el paso hacia las islas de las Especias. Por entonces reinaba Fernando el Católico en Aragón siendo regente de su hija Juana en Castilla. A ese océano Magallanes lo llamará Pacífico.

“En martes veinticinco de septiembre aquel año de 1513 a las diez horas del día, yendo el capitán Vasco Núñez de Balboa en la delantera de todos los que llevaba por un monte raso, vio desde su cumbre la Mar del Sur antes que ninguno de los cristianos compañeros que al lado iban.”

Según otra versión habría sido Andrés Contero, uno de los que formaban parte de la expedición de Vasco Núñez de Balboa, el primero europeo en ver el Mar del Sur. El Capitán Contero pasaría  a la historia como el captor de Atahualpa, el último emperador inca.

Vasco Núñez de Balboa nació en Jerez de los Caballeros en 1474. Por aquel entonces se conocía al pueblo de Vasco como Jerez «cerca de Badajoz». Su apellido deriva del castillo de Balboa en Villafranca del Bierzo. Antes de viajar al Nuevo Mundo vivió en Córdoba y Sevilla.

En el año 1501 partió hacia el Nuevo Mundo desde Cádiz enrolado en la expedición de Rodrigo de Bastida y Juan de la Cosa, el famoso cartógrafo. Con 25 años de edad recorrió la costa caribeña de lo que hoy es Colombia y Panamá. La expedición recaló en la isla de La Española.

En la isla de la Española o Hispaniola, Vasco Núñez de Balboa compró con el dinero ganado en la expedición de Rodrigo de Bastida una propiedad con la que trató de llevar a cabo una explotación agropecuaria. Fracasó. En el año 1509 lo único que tenía eran deudas.

Con la idea de librarse de sus acreedores, Balboa viaja como polizón en una expedición comandada por Martín Fernández de Enciso con destino a Nueva Andalucía (actuales Colombia y Venezuela) para ayudar a Alonso de Ojeda. Cuentan que se embarcó dentro un barril con su perro Leoncico.

Descubierto durante el viaje, estuvo a punto ser abandonado en una isla desierta, Fernández de Enciso perdona a Núñez de Balboa con vistas a utilizar su experiencia. Ocho años antes había recorrido con Rodrigo de Bastida las costas de Nueva Andalucía.

Cuando llegan a tierra firme se encuentran con un Francisco de Pizarro famélico. Más adelante sería el conquistador del Perú. D. Francisco y sus hambrientos soldados trataban de defenderse de unos indígenas muy belicosos en San Sebastián, poblado fundado por Alonso de Ojeda.

Vasco Núñez de Balboa propuso que se establecieran en otro lugar pues San Sebastián era un lugar difícil de defender y fundaron Santa María la Antigua del Darién sobre terreno más fértil y provisto de agua potable. Para ello tuvieron que derrotar al cacique Cemaco.

Asentados los españoles en Santa María de la Antigua del Darién, primera ciudad fundada en tierra continental americana, Núñez de Balboa se hace con el mando del cabildo y de la expedición. Será nombrado más adelante por la corona gobernador de la provincia del Darién.

A finales de 1512 Balboa sabe de la existencia de otro mar gracias a Panquiaco, hijo mayor del cacique Comagre, que él dedujo podía ser el ansiado paso hacia Asia y las islas de las Especias. Al mismo tiempo Francisco de Pizarro se entera de la existencia del Imperio Inca.

El 1 de septiembre de 1513 Núñez de Balboa inicia la búsqueda del Mar del Sur, partiendo desde la región costera de Cueva, llevando a cabo una habilidosa labor diplomática y pacificadora con los caciques locales que duró toda la pesquisa.

Con 92 soldados y dos sacerdotes, con Pizarro de lugarteniente y los indios guía del cacique de Careta, Balboa se aventura por el interior para atravesar el istmo de Panamá. Los españoles cruzan los ríos Chucunaque, Artigati y Sabanas, y ascienden la sierra de Cuareca.

Balboa divisa el q el llamó mar del Sur el día 25 de septiembre, desde una colina: “Allí veis lo que tanto deseábamos”. El 29 de septiembre, día de San Miguel, tomó posesión de aquella inmensidad en nombre de la reina Juana y su padre Fernando siendo uno de los testigos Pizarro.

¿Y cómo acabó sus días decapitado Vasco Núñez de Balboa? A pesar de que Balboa había sido nombrado por la corona gobernador y capitán de la provincia de la provincia de Darién en el año 1511, perdería el cargo gracias a Pedrerías Ávila en el 1514.

Fernández de Enciso, el capitán de la expedición con la que Balboa había llegado al actual Panamá escondido como polizón, perdió el favor de sus soldados cuando se fundó Santa María la Antigua de Darién. Enojado, viajó a España e informó en contra de Vasco ante la corona.

A causa de las informaciones llegadas gracias a Fernández de Enciso, el Rey nombró gobernador del Darién, rebautizado como “Castilla del Oro», a Pedro Arias de Ávila, más conocido como Pedrarias que llegó a Santa María con una gran flota y dos mil colonos.

Vasco Núñez de Balboa acepta la autoridad de Pedrarias pero en septiembre de 1514 es nombrado por el rey adelantado de la Mar del Sur y gobernador de las provincias de Panamá y Coiba bajo la autoridad de Pedrarias, nombramiento que este trató de ocultar.

A pesar de que a regañadientes acepta los nombramientos de Balboa, después de un tiempo lo mete en una jaula y lo tiene encerrado durante dos meses en el patio de su casa. Decide liberarlo, le pide perdón y le concede la mano de su hija María. No tenía la conciencia tranquila.

Durante tres años en los que Balboa funda la Compañía del Mar del Sur y varias ciudades, Pedrarias tiene una buena relación con él. Pero en enero de 1519 esa relación se tuerce y previo engaño logra volver a apresar al que por entonces era su yerno acusándolo de traición.

Se celebra un juicio en el que Balboa es condenado a muerte acusado de haber maltratado a indios, dar informes falsos y sobre todo por proclamarse independiente en el Mar del Sur. El mismo Pedrarias niega la apelación y ordena la ejecución del descubridor del océano Pacífico.

Balboa no es el único ejecutado. Junto a él fueron ajusticiados Fernando de Arguello, Luis Botello, Hernández Múñoz y Andrés Valderrabano. A todos le fue cortada la cabeza mientras Pedrarias observaba como les degollaban “a diez o doce pasos tras las cañas de una pared”.

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